Як це було: вісім відчайдушних тижнів, які врятували SpaceX від провалу

Вони ночували в двосторонньому причепі, тулилися на матрацах і в спальних мішках, спали по десять чоловік в кімнаті. Вранці бенкетували омлетом. Ночами, під самими темними рай на Землі, вони смажили стейки і задавалися питанням, чи можна дістатися до небес. Майже всі вони ледве вийшли з юнацького віку і опинилися на богом забутому острові в центрі Тихого океану. Навколо них не було нічого. І вони працювали. Вони працювали відчайдушно: майстрували, пробували, правили, сподіваючись, що цього разу все точно вийде. Їх невелика ракета вже тричі підвела. Ще один невдалий запуск і Space Exploration Technologies прийшов би кінець.

Тричі, у 2006, 2007 і 2008 роках, SpaceX намагалася запустити ракети Falcon 1 з острова Омелек в Тихому океані, кораловий берег якого височів на метр над морем і був розміром з три футбольні поля. Менше ніж за два місяці після останньої невдачі гроші практично закінчилися. SpaceX могла запустити ще одну ракету, після чого на фабриці в Каліфорнії залишилися б лише запчастини.

«Ми всі знали, що ставки неймовірно високі», згадує той гарячковий період 2008 року Зак Данн. На той раз Falcon 1 була зобов’язана злетіти. І всі про це знали. Данн, який рік як закінчив аспірантуру і було всього двадцять шість років, служив у ролі старшого інженера першої ступені ракети. «Напруга було сильним. Було багато тиску».

Сьогодні важко уявити аерокосмічний світ без SpaceX. United Launch Alliance, Arianespace, «Роскосмос», Китай — всі вони з задоволенням домінували б в ракетному просторі, ретельно оберігаючи свої ціни. Ще десять років тому ці титани галузі бачили в Ілоні Масці чергового комара, якого можна було зачинити, як будь-якого, хто був до нього. Ідея повторного використання орбітальної ракети для зниження вартості виходу в космос була смішною. Марс?! Цей жартівник з Південної Африки навіть не може вивести крихітну ракету з одним двигуном на орбіту.

Це і багато іншого висіло в повітрі 28 вересня 2008 року, коли SpaceX, нарешті, вдалося стати першою компанією, яка в приватному порядку розробила ракету, яка успішно досягла орбіти.

«Перш за таке здійснювали тільки цілі країни, тому що бар’єр для входу був дуже високий», говорить Чад Андерсон з інвестиційної групи ” Space Angels. «Від нуля до одиниці дуже і дуже важко перейти. Але SpaceX це вдалося. Той хлопець і його компанія попливли проти течії і билися з ним так довго, що їм вдалося запустити цю махину».

За десять років аерокосмічна галузь зазнала радикальну реструктуризацію. Титани аерокосмічної промисловості заворушилися, щоб змінитися або померти в новому світі, де героєм — вже не претендентом — став Маск. На хвилі успіху SpaceX понад 100 приватних компаній в світі спробували і продовжують намагатися повторити цей подвиг з ракетами різних розмірів.

Все почалося в тихоокеанських тропіках. За кілька днів до четвертої і, можливо, останньої спроби запустити ракети Falcon 1 Данн відплив з Омелека на човні, прямуючи на Квадж, як називають острів Кваджалейн. Він теж крихітний, всього чотири кілометри в довжину і кілька сотень метрів в ширину. Але порівняно з Омелеком він був континентом. Також на ньому знаходився центр управління польотом SpaceX.

У той ранок Данн сів за консоль на Квадже, щоб стежити за станом двигуна «Мерлін-1» і паливних баків першого ступеня. Коли ракета злетіла, він уважно стежив, сподіваючись, що та не вибухне. Через три хвилини політ в бункері вибухнули тільки оплески, і від ракети відокремилася друга щабель. Потім настали болісні шість хвилин, коли двигун верхньої сходинки Falcon під назвою Kestrel повинен був пропалити паливо. Це було необхідно, щоб показати потенційним клієнтам, що ракета зможе виводити супутники на потрібну орбіту. І він пропалив.

«Коли Kestrel відключився, все навколо просто вибухнуло», згадує Данн. «Ми просто зійшли з розуму. Стрибали. Обнімалися. Кричали. Це було заслужене святкування».

Вечірка в Тихому океані тривала всю ніч. На наступний день SpaceX знову візьметься за спроби завоювати аерокосмічний світ. І на цей раз не підведе.

SpaceX: початок

Ганс Кенигсманн приєднався до SpaceX четвертим співробітником. Він потрапив в SpaceX у 2002 році з іншого аерокосмічної компанії в Південній Каліфорнії, Microcosm. (Президент SpaceX Гвінн Шотуелл перейде слідом за ним з тієї ж компанії через кілька місяців). Дуже скоро Кенигсманн приступив до роботи над системами авіоніки для ракети — мізками, які контролюють її під час польоту.

Отримавши вказівку від Маска скорочувати витрати, Кенигсманн повинен був вирішувати, що купувати і що будувати на місці, також йому довелося найняти команду інженерів. Залишаючи вже «встала на ноги» компанію, потомствений німець Кенигсманн йшов на великий ризик — він йшов з комфортної роботи в абсолютно нове підприємство, засновник якого марив польотами на Марс.

Кенигсманн приєднався до SpaceX не тому, що повірив у цю місію. «Я просто хотів розробити ракету з невеликою командою, а не з 15 000 чоловік, як це доводилося робити в минулому, — згадує він. — Я хотів показати, що це можна зробити і силами 200 осіб».

Спочатку SpaceX хотіла запускати ракети з бази ВПС Ванденберг, розташованої в декількох годинах їзди на північ від штаб-квартири компанії в Південній Каліфорнії. Але великі ракетні компанії, Boeing і Lockheed Martin, запускали з цього майданчика свої ракети, а військові та підрядники дуже не люблять ділитися з вискочками.

Читайте також  Єдиний російський космічний телескоп перестав виходити на зв'язок

Тому SpaceX звернулася на захід. Далеко на захід, до армійській базі в 8000 кілометрів, оточеній неосяжними просторами блакитного океану. Нікого поблизу не було. Коли SpaceX потребувала пріоритеті, вона його отримувала. «Ми не були в тіні інших великих компаній, і це нам допомагало», говорить Кенигсманн.

Навіть сьогодні він пам’ятає дорогу на Квадж з Лос-Анджелеса. Вилітаєте опівдні або ввечері з Лос-Анджелеса на Гаваї. Проводите там ніч, а в 7 ранку летите на Маршаллові острови з 14 терміналу. На шляху цього рейсу було кілька зупинок, однією з яких був Квадж.

Опинившись там, співробітники SpaceX пересувалися по острову в основному на мотоциклах, серед піску, прибою і пальмових дерев. Якщо не потрібно було бути присутнім на Омелеке, вони залишалися в готелі Кваджалейна — «Мейсі». «Звучить так, ніби це тропічний острів, але це армійська версія тропічного острова», говорить Кенигсманн. «Тому готель був армійської версією готелю. На кожному предметі меблів стояв державний номер США».

 

На те, щоб з допомогою човна дістатися до острова Омелек, йшов годину. Там SpaceX побудувала власну стартовий майданчик і ангар для ракети Falcon 1. Зазвичай, ракета приїжджала за три-чотири місяці до запуску і вимагала тривалої ланцюжка обробок і випробувань перед днем запуску.

«Це було досить унікально, і людям це подобалося, або зовсім навпаки; ніхто не залишався байдужим», говорить Кенигсманн, згадуючи острівну життя. Хоч він і німець, який опинився за півсвіту від свого будинку, йому подобалося під темними тихоокеанськими небесами. Острів нагадував йому, навіщо він приїхав туди в першу чергу. «Він заряджав мене почуттям віддаленості і нагадував, наскільки велика у нас планета».

І ще він навчив його тому, наскільки біса важко вирватися з земного гравітаційного колодязя.

Три провали

Заснована в 2002 році SpaceX вивезла ракету на стартову площадку всього через чотири роки. Вранці 24 березня Falcon 1 вирушила у свій незайманий політ з Омелека. Спершу невелика ракета стабільно піднімалася над маленьким острівцем. Але вже через півхвилини, завдяки витоку палива усередині ракети, апарат буквально спалив себе в процесі підйому. Шматочки ракети Falcon 1 впали на Землю.

Через кілька годин інженери виїхали з Кваджа на Омелек, щоб врятувати все, що залишилося. Для молодих успішних випускників, які зібралися в SpaceX з великими надіями, це був жорстокий ключовий момент.

«Спускався і збирав шматочки того, над чим я особисто страждав кілька місяців», згадує Кенигсманн. «Я не звик до невдач. Але це частина справи, і мені довелося до цього звикнути. З цим доводиться боротися, і дуже сильно, тому що інакше ви програєте».

Майже через рік, поборів демонів першого польоту, Кенигсманн і інші інженери повернулися на Омелек з другої ракети Falcon 1. Цей політ виявився більш перспективним. Ракета-носій досягла висоти 289 кілометрів, вийшла в космос і лягла на заданий маршрут. Після вигоряння першої ступені, відокремилася і друга. Але через 265 секунд польоту почалися гармонійні коливання, які наростали до 474 секунди, поки двигун Kestrel не відключився передчасно. Команду порадувала тільки робота першого ступеня.

«Ця місія являє собою великий крок вперед для SpaceX і ракети-носія Falcon 1», йдеться в льотному огляді компанії. «Незважаючи на неповний успіх, значна частина завдань місії була виконана як з програмною, так і з технічної точок зору».

Багатообіцяючий другий політ заклав основу для третьої місії, і цінний вантаж, обраний для цього польоту, відображав впевненість SpaceX і її клієнтів. NASA, Міністерство оборони і приватна компанія Celestis — всі вони полетять в цей раз.

SpaceX провела 17 місяців, підготовляючи ракети Falcon 1, вдосконалюючи її головний двигун і перевіряючи його, щоб переконатися, що все пройде гладко під час серпневого запуску 2008 року. SpaceX також розпочала набір нових співробітників, передбачаючи прекрасні майбутні дні. Данн був офіційно прийнятий на роботу в 2007 році, будучи інтерном протягом цілого року. Після того, як старший менеджер над ним звільнився, Данн знайшов у собі досить відповідальності, щоб відповідати за першу сходинку і зайняв місце біля консолі в бункері на Квадже.

Сидячи в диспетчерській з Кенигсманном і 10 іншими операторами під час третього польоту, Данн давав зворотний відлік і дивився за запуском на екрані комп’ютера. На ньому відображалися дані, що відображають стан двигунів і тиск у камері згоряння. Данн був схвильований і напружений одночасно.

Данн згадує, як втратив лік часу під час підйому Falcon 1, хоча роботу першої ступені Маск пізніше описав як «кінематографічно ідеальний» політ. Однак після того, як перша щабель відокремилася від другої, новий двигун «Мерлін» пропрацював трохи довше, ніж очікувалося і видав залишкові вихлопи, що призвело до зіткнення двох ступенів.

«Коли сталася аномалія, моя голова була опущена», згадує Данн. «Я дивився на дані. І почув цей протяжний зітхання. Я підняв голову і зрозумів, що все не так як має бути. Це стало зрозуміло відразу. Це було неймовірно розчаровує. Команда навколо мене теж була розбита. Деякі плакали.

Для Кенигсманна, який ніколи не переживала настільки нищівного провалу, але тепер буквально ривком повертався в реалії космічних польотів, третій запуск був особливо болючим.

Читайте також  Російський депутат звинуватив Minecraft у руйнуванні сімей і запропонував заборонити гру

«Ми вирушили додому, і Ілон просто сказав: у нас є ще одна ракета, давайте запустимо її як можна швидше», говорить він. «Було таке в цілому відчуття, що ця ракета покаже себе краще або у нас будуть проблеми».

Минулого тижня, на порозі 10-річчя четвертого запуску ракети Falcon 1, Маск визнав це сповна. «Якщо б ми не досягли орбіти з цієї спроби, SpaceX б не було», говорить він. «Це був дуже важкий запуск емоційно».

Затаєна революція

У той час мало хто розумів це, але на американському материку уряд починав готувати грунт під революцію в області космічних польотів. Вона майже напевно не здійснилася б, потерпи SpaceX провал.

Під час президентства Джорджа Буша, агентство NASA запустив свої пальці в комерційні космічні польоти, виділивши кілька сотень мільйонів доларів SpaceX і іншим приватним компаніям на розробку ракет і космічних апаратів для доставки вантажів на Міжнародну космічну станцію. Але Конгрес, відчуваючи загрозу існуючій урядовій програмі, навідріз відмовлявся виділяти бюджет на приватизацію такого роду сервісів. Низка невдач SpaceX підтверджувала заяви про те, що тільки урядові апарати начебто космічних шатлів здатні на серйозні польоти в космос.

Космічна політика була не готова до таких змін на момент президентських виборів, але до вересня 2008 року Лорі Гарвер вже працювала над попередніми пунктами президентської програми Барака Обами. Пізніше вона втілить їх у команді космічної політики і стане заступником адміністратора NASA. Вона підтримувала ті комерційні ініціативи, які пропонував Буш, і хотіла, щоб її безпосередній бос також їх підтримував. Але було вкрай важко качати на руках ракети Falcon 1, яка продовжувала падати.

«Я вже пояснила важливість розвитку комерційних космічних запусків ключових радників по науці і технологіям Обами, і ми рухалися по цьому шляху», говорить він. «Але якби не успіх [SpaceX], було б набагато важче віддати комерційним виконавцям доставку вантажів і екіпажів».

У перші роки правління Обами вибухнула війна між Білим домом, який хотів приватизувати ключові частини NASA для зниження витрат, і Конгресом, який відмовлявся робити кроки, які привели б до втрати традиційних робочих місць поблизу польових центрів NASA.

Цілеспрямована кампанія від пригревшихся у годівниці аерокосмічних компаній підігрівала битву за фінансування в Конгресі. За кілька років ці атаки знизили фінансування комерційних вантажних, а потім і пілотованих ініціатив на 50%. Але ці атаки відбувалися не тільки за межами космічного агентства, каже Гарвер.

«Всередині NASA робилися спроби саботувати цю програму, і це було найважче подолати», говорить він. Дуже небагато переходили на інший бік.

З часом ці тактики ведення бою згасали. Серед них були спроби віддати програми по доставці вантажів і екіпажів одному оператору. Часом позитивні дані про комерційні компанії ховалися, або перебільшували успіхи власної ракети агентства Space Launch System. Комерційні контракти обростали вимогами. Саботаж був скрізь і всюди, включаючи власну адміністрацію NASA, директорів центрів, уповноважених представників і навіть деколи у зовнішньому консультативній раді.

«Якщо б Falcon 1 не вийшов на орбіту з цією місією, сили, які намагалися зіштовхнути нас з курсу, найімовірніше, досягли б», говорить вона.

Четвертий політ

У призначений день старту на березі Тихого океану інженери Кваджа прокинулися задовго до світанку. Не те, щоб Данну не спалося. Він порівнював занепокоєння тієї ночі з випускними іспитами. Для команди SpaceX цей політ був тестом з двома варіантами відповідей: провалитися і відправитися шукати менш нервову роботу; досягти успіху і продовжити завойовувати світ.

Після швидкого перекусу в армійському готелі слідувала 45-хвилинна поїздка на мотоциклі в контрольний центр назустріч вітру. Постійні вітри продували Маршаллові острови з сходу на захід, а через положення Кваджа це означало, що шлях до контрольного центру був з піддувом.

Нічна чергова група підготувала до запуску ракету — наприклад, завантажила гелій в апарат. Але Данн, Кенигсманн та інші були в контрольному центрі за п’ять-шість годин до запуску. Щоб поспостерігати за останніми заправними операціями на Омелеке.

Завжди бували технічні проблеми, які вимагали метушні, але все поки що вкладалося в графік. В 11:15 за місцевим часом, за 15 хвилин до старту, Кенигсманн, головний інженер, і Тім Буцца, директор запуску, дали добро на запуск Falcon 1. Фінальне рішення надійшло від Маска, який був Каліфорнії з іншою частиною команди.

Потім вона злетіла. «Після цього ви не можете нічого зробити», говорить Кенигсманн. «Ви просто спостерігаєте. Ми сиділи за консоллю, але не могли вплинути на результат».

Інженери спостерігали за тим, як ракета робить те, що в точності від неї хотіли. Перша сходинка відмінно прожглась, проблем з відділенням не виникло. Після того, як включився двигун Kestrel, він також планово прогорів. Обтічник відокремився. «На той момент це було самим прекрасним видовищем у світі», говорить Кенигсманн.

Потім вони повинні були дивитися за своєю пташкою близько півгодини. Ще один запис був запланований через 45 хвилин, зазвичай необхідний для розміщення супутників на фінішну орбітальну траєкторію. Станція стеження на острові Вознесіння в Атлантиці підхопила сигнал Falcon, і другий запис також пройшов гладко. Після цього батарея другої сходинки повинна була померти, але вона протрималася досить довго, щоб наземний контроль в Кваджалейне знову її вловив.

«Було чудово бачити, як повертається щось, що ви запустили півтора годинами раніше», говорить Кенигсманн. «Це чудово проілюструвало поняття земної орбіти».

Читайте також  Нові подробиці про Huawei P30 і P30 Pro: інші дисплеї і виріз і ще більше камер

Удар по галузі

Перший успішний політ Falcon 1 послужив каталізатором для комерційної космічної галузі. Фінансується приватними джерелами розробка нових ракет і космічних апаратів, а також комерційний бізнес в космосі за межами телекомунікацій роками спостерігали злети і падіння, але тривалого успіху — ніколи. Другий успішний запуск ракети Falcon 1 в 2009 році, коли вона вивела на орбіту комерційний супутник, зафіксував успіх.

«Вплив, яке на космічну галузь надав перший успішний комерційний запуск ракети, неможливо переоцінити», говорить Андерсон, керуючий інвестиційною групою Space Angels, яка тісно пов’язана з державними і приватними інвестиціями в космос. (Він інвестував у SpaceX кілька разів за ці роки).

Ці перші два запуску були настільки значними і тому, що SpaceX запустила невеликий супутник для приватного клієнта набагато дешевше, ніж могла будь-яка інша компанія: 7 мільйонів доларів. Що більш важливо, компанія опублікувала свої ценый онлайн. Про такий прозорості раніше і не мріяли.

«Вона прочинила завісу в темний куточок», говорить Андерсон. «До неї було кілька компаній, які обслуговують потреби уряду і комерційних клієнтів, але це було більше схоже на картель».

По суті, якщо компанія хотіла запустити супутник, старший міг прилетіти в Париж і зустрітися з Arianespace — поговорити. Обговоривши вимоги, супутникова компанія могла вирушити додому чекати, поки компанія по запуску не обговорить ці вимоги в усному чорному ящику і не назве ціну.

«Щоб запустити супутник до появи SpaceX, гроші не повинні були бути проблемою. Це могло коштувати 90 мільйонів, або 170 мільйонів, або скільки вони захочуть. Неймовірно високий бар’єр для нового підприємства».

Цінова прозорість та подання ракети Falcon 9 у 2010 році за 60 мільйонів доларів допомогло знизити ці бар’єри до розумного рівня. З часом ця нова хвиля інновацій принесе космос в руки широкого кола підприємців.

Андерсон говорив, що до того, як SpaceX почала літати з ракетою Falcon 1, було кілька десятків фінансуються в приватному порядку компаній, які були глобально задіяні в космічному справі. Сьогодні їх 350 і вони залучили 15 мільярдів доларів приватного капіталу.

Це також полегшило шлях для Гарвера та інших прихильників приватних космічних польотів, щоб переконати Білий дім підтримати фінансування доставки коммерчеких вантажів на космічну станцію, а потім і екіпажів. NASA також відкрило можливість використовувати станцію комерційними підприємствами, щоб інші компанії змогли випробувати нові концепції в космосі, перевірити їх працездатність і одного разу отримати прибуток.

Одна з компаній, яка цим скористалася, це Made in Space, компанія 3D-друку. Її головний виконавчий директор Ендрю Раш пов’язує перетворення Міжнародної космічної станції в національну лабораторію з запуском Falcon 1. За його словами, більш дешевий доступ до космосу допоміг запустити тендітну економіку на низькій навколоземній орбіті.

«Ця комерційна інфраструктура дуже важлива для компаній начебто Made in Space», говорить Раш. «Нам не потрібно вирушати і винаходити дешеві ракети. Ми можемо покладатися на дешеві ракети. Я б сказав, що в ретроспективі це було відправною точкою».

«Орбіта»

Після того першого запуску Данн і інші інженери контрольного центру мчали на своїх байках як божевільні через Квадж, щоб зустрітися з командою, яка заправила вранці ракету в Омелеке і потім повернулася на великий острів. Зрештою, вони зустрілися на пляжі біля доку. Потім скандували «Ор-бі-та!» знову і знову.

Цей початковий успіх допоміг укласти багатомільярдний контракт на доставку вантажів на космічну станцію з NASA і розпалив буйне десятиліття, протягом якого SpaceX перейшла від ракети з одним двигуном до ракети з 9, а потім і 27 двигунами. Компанія також розробила два космічних апарати, Dragon 1 і 2, і посадила дюжину перших ступенів.

Якщо не брати в розрахунок СРСР з 1957 по 1967 рік і NASA з 1961 по 1971 рік, важко знайти компанію або країну, у якої було б більше динамічне десятиліття в космосі, ніж ця.

Для перших співробітників начебто Кенигсманна і кількох блискучих інженерів, які приєдналися до компанії у той час, цей довгоочікуваний успіх вселив упевненість в амбітних планах Маска на Марс. Поселити там людей було б прекрасною метою, тепер — можливою.

«Повинен сказати, моє бачення було дуже обмеженим», каже інженер. «Я зрозумів, що повинен ставити цілі трохи вище. Як щодо Марса? Що ж, цілком. У Ілона все чудово виходить. Він по суті розширює горизонти людей і пояснює, чому Марс повинен бути нашою наступною метою, чому ми повинні працювати не покладаючи рук, щоб це зробити».

Дві третини з тридцяти інженерів Кваджа і Омелека, що були в компанії в той перший успішний запуск, і понині працюють в SpaceX. Подібний досвід, від руйнівного провалу третього польоту, всі ці ночі в тропіках, і до цього фіналу, безумовного успіху, для всіх дуже важливий. Це була справжня пригода.

Після того, як божевільні команди зустрілися на пляжі Кваджа, вони виявили один з двох барів острова. Весь Кваджалейн знав про SpaceX і що вона намагалася зробити. Вони знали, що SpaceX було нелегко, і багато військові підтримували цю наполегливу компанію. Тому багато жителів острова приєдналися до святкування.

В ту ніч в барі, випили все.

Наступна мета — Марс?

Степан Лютий

Обожнюю технології в сучасному світі. Хоча частенько і замислююся над тим, як далеко вони нас заведуть. Не те, щоб я прям і знаюся на ядрах, пікселях, коллайдерах і інших парсеках. Просто приходжу в захват від того, що може в творчому пориві вигадати людський розум.

You may also like...

Залишити відповідь

Ваша e-mail адреса не оприлюднюватиметься. Обов’язкові поля позначені *